Entretien avec Stijn Verhulst, spécialiste du sommeil

Comment puis-je apprendre à mon enfant à faire ses nuits ? Faut-il instaurer un rituel au moment du coucher ? De combien d'heures de sommeil un enfant a-t-il besoin ? Curieux de trouver la réponse à ces questions, Dreambaby a consulté un grand spécialiste du sommeil, le docteur Stijn Verhulst de l'UZA.

Les bébés font-ils des rêves ? Un cauchemar peut-il les tirer de leur sommeil ?

Stijn Verhulst : "Aussi petits soient-ils, les bébés font des rêves. Les tout-petits rêvent même plus que les adultes, car ils restent plus longtemps en phase de sommeil paradoxal. Durant cette phase du sommeil, le cerveau est actif et traite une grande quantité d'informations. C'est indispensable au développement de l'enfant. Les cauchemars surviennent souvent à partir de 9 mois, mais c'est surtout à partir de deux ans que les enfants sont en proie à ces mauvais rêves. Néanmoins, les cauchemars font partie intégrante du développement de l'enfant. Par conséquent, inutile de paniquer. En pareil cas, il faut le consoler. N'ajoutez pas à son angoisse. Ne partez pas à la chasse aux fantômes ou n'essayez pas de débusquer un crocodile caché sous le lit."

Les enfants nourris au biberon s'endorment-ils plus vite ?

Stijn Verhulst : "Le lait maternel n'est pas moins calorique que le lait maternisé et les bébés allaités au sein ne se réveillent pas plus souvent la nuit pour autant. On a peut-être l'impression que les enfants allaités au sein ont le sommeil plus agité, mais la qualité de leur sommeil est identique à celle des enfants nourris au biberon. Par ailleurs, on ne sait pas très bien si la digestion du lait maternel est différente de celle du lait maternisé. La digestion du lait maternel peut être bel et bien ralentie si l’on veille à ce que le bébé boive bien le lait de fin de tétée, plus gras. Comment procéder ? Laissez le bébé au sein le plus longtemps possible. Tant qu'il boit, vous pouvez le laisser boire pour lui permettre de prendre le lait gras de fin de tétée. Lorsqu'il commence à moins boire et se met à téter pour son plaisir, le moment est venu de le changer de sein".

De combien d'heures de sommeil un nouveau-né et un jeune enfant ont-ils besoin ?

Stijn Verhulst : "C'est une question que se posent beaucoup de parents. De combien d'heures de sommeil mon enfant a-t-il besoin ? Ne dort-il pas trop ? Ne dort-il pas trop peu ? Un nouveau-né peut dormir jusqu'à 20 heures par jour. Dès trois mois, l'enfant a besoin de 15 heures de sommeil par jour, réparties en 3 siestes pendant la journée et 10 heures de sommeil nocturne. Dès six mois, il dort encore 14 heures par jour. Petit à petit, l'enfant va passer à 2 siestes en journée et 11 heures de sommeil la nuit. Il va tenir ce rythme jusqu'à un an et demi, mais la durée des siestes en journée va raccourcir. De 14 à 18 mois, la plupart des enfants ne font plus qu'une sieste l'après-midi." 

Mon enfant se cogne la tête au lit. Faut-il s'en inquiéter ?

Stijn Verhulst : "Certains enfants font des mouvements saccadés de la tête avant ou au moment de s'endormir. Il peut leur arriver de se cogner la tête au montant du lit ou au mur. Cela peut paraître douloureux, mais cela ne leur fait en réalité pas mal. Les enfants ne vont jamais jusqu'à se blesser. Aussi bizarre que cela puisse paraître, ces enfants ne ressentent pas de douleur. Les coups de tête sont assez fréquents chez les jeunes enfants. À 9 mois, plus de la moitié des enfants adoptent ce comportement. À 18 mois, cette habitude ne concerne plus qu'un enfant sur trois, et à deux ans, un sur cinq. Dans la plupart des cas, la manie disparaît d'elle-même à l'âge d'entrer à l'école primaire. Les enfants font cela pour se calmer ou se bercer. Pourquoi les coups de tête se rencontrent-ils chez un enfant et pas l'autre ? Tout dépend de la mesure dans laquelle l'enfant déploie d'autres stratégies pour dissiper des tensions éventuelles et de sa sensibilité aux stimuli." 

Appel aux témoignages : Avez-vous des conseils en matière de sommeil à donner à d'autres parents ? Partagez-les ici !

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